Com barcos pesqueiros parados por causa do COVID-19, os peixes vão se recuperar?

Imagem: NOAA

A indústria da pesca está em alerta. Na Croácia, os barcos de pesca balançam tristes nas docas, enquanto 80% do peixe branco do país permanece sem vender. Na França, as regras de segurança projetadas para impedir a propagação do COVID-19, juntamente com a demanda reduzida por causa do desemprego e dos restaurantes fechados, forçaram os barcos a permanecerem no porto. O fechamento das fronteiras impede os pescadores gregos de colocar seus peixes no mercado. Dados e observações de satélite indicam que a atividade caiu até 80% na China e na África Ocidental.

“A demanda por peixe fresco e os preços de venda entraram em colapso”, anunciou o Conselho Consultivo do Mediterrâneo, um grupo da indústria com sede em Roma, em um relatório de 23 de março. Mesmo onde há demanda, como atum em conserva nos EUA, as restrições de viagens às tripulações, suprimentos e equipamentos mantêm os barcos no cais. “E alguns portos em que os barcos descarregariam ou transbordariam peixes são simplesmente fechados para eles”, disse Bill Gibbons-Fly, com a Associação Americana de Tunaboat em comunicado.

Uma desaceleração global do setor de pesca comercial é uma má notícia para quem ganha a vida a partir do mar, e os pescadores sem dúvida sofrerão. No entanto, para as populações de peixes sitiadas do mundo – e os cientistas que estão tentando revivê-las – essa pausa não planejada da pesca apresenta uma oportunidade de pesquisa, que poderia demonstrar uma maneira melhor e mais sustentável de gerenciar os oceanos na era pós-COVID-19.

Os barcos de pesca zarparam no mar da China Oriental para pescar em 1 de agosto de 2017 em Zhoushan, província de Zhejiang, na China. Mais de 3.500 barcos de pesca partiram do porto de pesca de Shenjiamen. (Getty Images)

Pausas anteriores

Nas últimas décadas, várias tendências conspiraram para reduzir os estoques mundiais de peixes para níveis recorde. Um estudo de 2019 publicado na Science determinou que as mudanças climáticas estavam diminuindo as populações de peixes em algumas áreas em 35% e reduzindo a captura global em 4%. Enquanto isso, a pesca excessiva reduziu em cerca de 90% os estoques de grandes predadores de alta demanda, como o atum rabilho do Pacífico e o espadarte do Mediterrâneo, em comparação com as populações de pesca pré-industrial. Segundo dados anuais da Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação, as frotas de pesca ficam mais tempo e retornam com menos peixes, enquanto o consumo aumenta a cada ano.

Muitos cientistas pediram no passado moratórias de certas espécies para permitir que seus números se recuperem. Por exemplo, Daniel Pauly, um influente biólogo marinho e professor da Universidade da Colúmbia Britânica, já havia defendido uma moratória global da pesca em alto-mar fora da zona econômica exclusiva de um país para permitir que as populações voltassem a crescer. “Vamos parar e deixar as ações se recuperarem”, ele me disse antes da pandemia. “Isso levará a uma pesca mais econômica, porque não precisaremos procurar peixes em todo o lugar”.

A disseminação do COVID-19 forçou essa parada ao mundo. A questão agora é quais efeitos, se houver, uma desaceleração terá sobre as populações de peixes. Uma desaceleração que dura alguns meses não teria muito impacto duradouro. No entanto, se a demanda por peixe cair devido a uma recessão mais ampla, as operações podem demorar mais para reiniciar. Uma desaceleração de pelo menos um ano permitiria que a maioria dos peixes passasse por seu ciclo de desova – e isso pode ser suficiente para algumas espécies florescerem.

HMT Swansea Castle, uma traineira de pesca que entrou em serviço durante a Primeira Guerra Mundial

“A maioria dos estoques de peixes europeus (peixe branco, peixe chato, arenque) quase dobrará sua biomassa dentro de um ano sem pesca. Portanto, a redução na captura causada pelo coronavírus levará a um aumento na biomassa dos peixes ”, diz Rainer Froese, do Centro de Pesquisa Oceânica GEOMAR Helmholtz, na Alemanha. Froese diz que isso poderia beneficiar cerca de 40% das ações que estão sendo superpesadas.

“Esse fechamento involuntário da pesca certamente terá um efeito benéfico sobre os estoques de peixes e, posteriormente, sobre a pesca”, acrescentou Pauly da UBC em um email. “O mesmo aconteceu durante a Primeira Guerra Mundial e a Segunda Guerra Mundial: nossas guerras (outra doença que temos) são boas para os peixes”.

De fato, catástrofes do passado ilustram o que ocorre quando a pesca é subitamente impossível. Durante a Segunda Guerra Mundial, muitos barcos de pesca europeus e norte-americanos foram pressionados para o serviço militar como suprimentos ou navios-patrulha. De resto, minas e ataques submarinos muitas vezes tornavam muito perigoso se aventurar. “A guerra trouxe alívio temporário para a vida oceânica e permitiu reabastecer estoques comerciais de bacalhau, arinca e solha após fortes pressões de pesca durante o período entre guerras”, diz um artigo de 2012 na Environment and Society. Na Europa, os registros de captura de alguns peixes caíram de 60 a 80%.

Após a guerra, porém, os pescadores colheram a recompensa como registros de capturas que excederam os anos anteriores à guerra. Os peixes que capturavam eram maiores e mais velhos, um sinal de uma população saudável, mas os ganhos duraram pouco – e não apenas porque a pesca foi retomada depois que os combates pararam. A guerra gerou tecnologias como o sonar que logo foram aplicadas à pesca e os registros de capturas cresceram ao longo das décadas seguintes.

Para onde estamos indo

No curto espaço de tempo, a pesca comercial diminuiu devido ao COVID-19, o comportamento dos peixes começou a mudar. Os colegas de Pauly na China relataram que, devido à diminuição dos barcos de pesca, peixes menores estão aparecendo na superfície do oceano e os predadores estão se tornando mais ativos. O atum que seguiu originalmente a Corrente Kuroshio através do Mar da China até os pesqueiros japoneses parece estar parando no Mar da China para alimentação.

A maioria da enorme frota de pesca comercial chinesa está atracada há um mês, segundo David Kroodsma, diretor de pesquisa e inovação da Global Fishing Watch, que monitora a atividade de pesca via satélite. A atividade chinesa tradicionalmente ocorre no ano novo chinês em janeiro ou fevereiro. Este ano, essa desaceleração coincidiu com o bloqueio pandêmico e a atividade nunca foi reiniciada. “Eles diminuíram cerca de um milhão de horas de pesca”, diz Kroodsma, acrescentando que estão começando a ver um pequeno aumento na atividade.

O fechamento da pandemia apresenta perigos específicos para a pesca excessiva, de acordo com Bradley Soule, analista-chefe da organização sem fins lucrativos Ocean Mind. Grandes barcos de pesca que podem processar e congelar peixes ficam no mar. Enquanto isso, as patrulhas que os monitoram foram reduzidas.

“Estamos no processo de revisar dados agora, mas, aparentemente, parece haver lentidão em mais pescarias costeiras”, disse Soule. “No entanto, algumas pescarias off-shore parecem estar indo muito forte. Certas frotas projetadas para ficar de fora não voltam para casa e vão pescar mais. Os policiais não estão assistindo tão de perto em algumas áreas, e todo mundo sabe disso.”

Soule continua cético quanto ao fato de que qualquer benefício de uma desaceleração da pesca teria um impacto duradouro, porque não muda o principal fator da sobrepesca: o aumento do consumo humano. A desaceleração “é um inchaço”, disse Soule.

Não é provável que um desligamento temporário e involuntário altere fundamentalmente o comportamento de toda uma indústria. Mas oferece um vislumbre do que poderia ser – e uma pausa de um momento para considerar o que está por vir.

Por Tristram Korten





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